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Japon: Akihito abdique ce mardi, une première en deux siècles

Le règne de l'empereur japonais Akihito s'achève mardi avec l'abdication du souverain qui cède de son vivant le trône du Chrysanthème à son fils aîné, une première en deux siècles.

Japon: Akihito abdique ce mardi, une première en deux siècles
L'empereur Akihito (d) et son fils, le prince héritier Naruhito (g), le 2 janvier 2019 au palais impérial de Tokyo - Kazuhiro NOGI [AFP/Archives]

A 17 heures locales (08H00 GMT), Akihito mettra un terme à plus de 30 ans passés comme "symbole du peuple et de l'unité de la nation".

Les mots qu'il prononcera alors resteront dans l'histoire.

Le prince héritier Naruhito lui succédera quand le Japon basculera le 1er mai à 00H00 (mardi 15H00 GMT) dans l'an 1 de la nouvelle ère impériale "Reiwa" ("belle harmonie"), après trois décennies d'ère Heisei ("parachèvement de la paix").

Le premier discours au peuple du nouvel empereur Naruhito, mercredi, après l'intronisation, est également très attendue.

Alors que les successions impériales se faisaient depuis 200 ans lors du décès du souverain en exercice au profit de son héritier, le passage d'Ahihito à Naruhito découle d'une loi d'exception écrite sur mesure.

L'empereur avait subtilement exprimé mi-2016 son souhait d'être déchargé de sa tâche, qu'il ne pourrait plus "exercer corps et âme" en raison de son âge (85 ans aujourd'hui) et d'une santé sur le déclin.

La date de l'abdication, ainsi que l'ensemble des dispositions entourant cet événement, ont été décidées par le gouvernement, la famille impériale n'ayant pas son mot à dire.

Pèlerinages

La population nippone se prépare ainsi à des festivités historiques et quasi inédites puisque, cette fois, la nation n'est pas endeuillée comme c'était le cas en 1989 (mort de Hirohito aussi appelé empereur Showa), 1926 (mort de l'empereur Taisho) ou 1912 (mort de l'empereur Meiji).

Les principales cérémonies ultra-protocolaires et très brèves de mardi et mercredi, qui auront lieu dans la plus belle salle du Palais impérial, seront diffusées sur la chaîne publique NHK avec une solennité rare.

Des rassemblements publics sont aussi attendus aux abords du palais impérial.

Des mesures spéciales de sécurité seront en vigueur d'autant que, la semaine dernière, le petit-fils de l'empereur, le prince Hisahito, a été l'objet d'un acte considéré comme une menace: deux couteaux ont été trouvés sur sa table de classe dans son collège.

Des comptes à rebours sont prévus dans des lieux aussi divers que des boîtes de nuit, parvis de gares, observatoires ou sanctuaires shinto, quasi religion qui régit en partie les rites impériaux.

Toutefois, l'ensemble des événements relatifs à ce changement s'étale sur des mois, avec un autre point culminant à l'automne quand seront accueillis des chefs d'Etat et nombreuses personnalités.

"Il y a plusieurs étapes dans le cérémonial de succession qui ne sont en fait précisées dans aucune loi", expliquait récemment lors d'une conférence de presse l'éditorialiste et historien Eiichi Miyashiro. "Le sens de ces cérémonies est difficile à comprendre et la plupart des Japonais l'ignorent".

Akihito et son épouse Michiko ont effectué ces dernières semaines leurs ultimes pèlerinages à travers le pays qu'ils ont sillonné trois décennies durant, notamment pour aller réconforter les sinistrés après les nombreuses catastrophes naturelles de leur ère de règne.

Affection

Le couple impérial est très respecté, ce qui tient beaucoup à la relative proximité qu'il a su créer avec les citoyens. L'impératrice Michiko est le sujet d'un "véritable engouement populaire" et "l'empereur a su entrer dans l'aire de l'affection par exemple en serrant des mains", précise Hideya Kawanishi, professeur de l'Université de Nagoya.

Héritant des titres nouveaux d'empereur émérite et impératrice émérite, ils cèdent le palais impérial à Naruhito et son épouse Masako, respectivement âgés de 59 et 55 ans.

Naruhito deviendra ainsi le nouveau "symbole de l'Etat et de l'unité du peuple", selon la définition donnée par la Constitution entrée en vigueur en 1947 et par laquelle l'empereur a perdu son statut semi-divin.

Akihito a oeuvré à donner une substance à ce rôle et Naruhito promet de s'inscrire dans cette continuité. Il a déjà signifié qu'il continuerait à faire en sorte que les exactions du Japon durant la guerre ne soient pas passées sous silence pour les générations futures. Il aura aussi à coeur de continuer à soutenir les victimes de désastres naturels.

Mais de l'avis des experts, il faudrait qu'il aille encore plus loin pour imprimer sa marque. Sa préoccupation depuis des décennies dans le problème de l'eau sur Terre pourrait être l'axe d'un engagement plus international.

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